La noche del 10 de diciembre de 2016 el BMO Field de Toronto afrontaba una de esas noches de fútbol que se anticipaban épicas. Toronto FC, el equipo en el que para sorpresa de muchos recaló en 2015 Sebastian Giovinco, se enfrentaba a Seattle Sounders en la disputa de la Major League Soccer Cup (MLS Cup). No sólo se trataba de la primera vez que la franquicia de Toronto alcanzaba el partido final de la MLS, sino que además, era el primer representante del fútbol canadiense en lograrlo. Sin embargo, como muchas veces sucede con los mejores sueños, el desenlace fue de pesadilla. Tras 120 minutos sin goles, incluyendo una mano milagrosa del portero de Seattle, Stefan Frei, el título se decidió desde el punto de penalti. Allí, frente a los grada ocupada por los más apasionados hinchas de Toronto FC, el sexto y decisivo lanzamiento de los canadienses se estrelló en el larguero. Toda una temporada, 9 meses intensos de partidos, malograda por un larguero. Y la zurda de Justin Morrow, uno de sus mejores hombres durante la temporada, soportando la pena del ejecutor fallido.

Justin Morrow ocupa desde hace tres temporadas el lateral izquierdo de Toronto FC, y lo hace con una vocación ofensiva que despierta pasiones y algún que otro lamento entre los aficionados del BMO Field. Originario de Cleveland y estudiante de Finanzas y Español en la prestigiosa Universidad de Notre Dame, Justin Morrow es un ganador nato y ambiciona llevar a la ciudad de Toronto hacia su primera MLS Cup. Esta temporada las cosas le están saliendo bien. A nivel colectivo Toronto FC lidera la Conferencia Este y se encamina hacia el título de campeón de la fase regular (Supporters’ Shield) y a nivel particular Justin Morrow ha vuelto a ser convocado por la selección de Estados Unidos para la Copa de Oro. Precisamente allí, durante su estancia con los entrenados por Bruce Arena y tras la disputa del primer encuentro de la fase de grupos (posteriormente resultarían campeones tras derrotar en la final a Jamaica), en Underground Football tuvimos la oportunidad de entrevistar al lateral izquierdo de Toronto FC.

*La entrevista se ha realizado en inglés habiéndose traducido posteriormente al español. Además, se realizó antes de la Copa de Oro, en la que Estados Unidos resultó campeón.

Primer partido en la Gold Cup y empate a uno entre Estados Unidos y Panama. ¿Cuáles son las aspiraciones de la selección de Estados Unidos y de Justin Morrow en esta Gold Cup?

Fue un primer partido difícil. Panamá es un rival complicado que juega muy bien y que además hizo un gran despliegue físico. La situación ambiental también era dura ya que jugamos a primera hora de la tarde cuando el calor aprieta más fuerte. Pero bueno, tenemos que estudiar el partido y ver qué podemos mejorar. Nuestras aspiraciones continúan siendo muy altas en esta competición y confiamos en ganar el siguiente partido. En cuanto a mí, estoy saliendo de una lesión. Al principio de la concentración me lesioné en el cuádriceps de la pierna izquierda por lo que ahora estoy concentrado en recuperarme y poder volver a jugar.

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Durante la última década la selección de Estados Unidos se ha mostrado en continua progresión y el año que viene toca Mundial en Rusia. ¿Qué sería desde tu punto de vista una buena actuación de la selección en ese campeonato? ¿Ves al combinado nacional de Estados Unidos capaz de competir cara a cara con las grandes selecciones europeas y suramericanas?

Las expectativas en Rusia sí son de que seamos competitivos frente a estos equipos. Ahora mismo estamos en la fase clasificatoria para el Mundial y aunque no hemos comenzado tan bien como esperábamos, los últimos resultados sí han sido buenos. Creo que nos clasificaremos si todo sigue como hasta ahora y espero que juguemos un buen Mundial.

”Las expectativas para el Mundial de Rusia es ser competitivos”.

Mirando a la MLS, ¿será ésta por fin la temporada de Toronto FC?

En Toronto tuvimos un buen año la temporada pasada y creo que aprendimos mucho de nosotros mismos. Llegamos a la MLS Cup y perdimos ese último partido contra Seattle Sounders lo cual siempre es duro. Sin embargo, hemos logrado reponernos y además hemos fortalecido la plantilla con jugadores de gran calidad como Víctor Vázquez, que es español y creció en la cantera del “Barca”. Poder incorporar futbolistas como éste es muy importante para el club. Creo que somos mejores este año, hemos puesto muchas expectativas en nosotros mismos, nos estamos exigiendo mucho y tenemos una mentalidad ganadora.

¿Cómo se recupera el vestuario de un golpe tan duro como el de perder el título en la tanda de penaltis frente a vuestros aficionados?

Perder una final es una situación muy difícil pero contamos con jugadores veteranos en el equipo. Sabemos que esto es lo que queremos, sabemos que queremos ganar. Muchos jugadores no han estado en el club durante mucho tiempo, otros muchos de ellos vienen de otras ligas, tal y como sucede con Sebastian Giovinco que vino a Toronto porque quería ganar, otros jugadores de la MLS han venido también a Toronto FC desde otros equipos porque saben que queremos ganar… Hay muchas expectativas e incluso en ese momento sabíamos que la temporada siguiente íbamos a luchar de nuevo por la MLS Cup y eso es lo que nos ayudó a superar la derrota.

Después de posiblemente tu mejor curso a nivel personal, el desenlace de la temporada no fue justo contigo. ¿Cuántas veces has soñado con ese último penalti contra Seattle? ¿Lo has vuelto a ver repetido?

Sí, lo he visto. Fue un momento duro para mí pero como dije es algo que ya está superado. Sabía que tenía que pasarlo y sabía que el equipo tenía por delante nuevos retos. Estamos muy centrados en ganar y es eso lo que tengo en mi cabeza ahora mismo. Ese penalti es parte de esa motivación que me ayuda a seguir mejorando.

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Altidore, Bradley, Vázquez y Giovinco, al que muchos consideran el mejor jugador de la MLS,…¿cómo se siente uno compartiendo vestuario con jugadores de tan alto nivel como Sebastian Giovinco?

Tener jugadores como éstos en la plantilla da mucha confianza al equipo. Estos jugadores dan mucho y también esperan mucho y eso anima al resto de jugadores del equipo que quiere devolverles su esfuerzo. Siempre ayuda estar en un equipo en el que sabes que aunque quizá un día no se está jugando bien, tienes entre tus compañeros a jugadores especiales como Sebastian o Jozy (Altidore) que al final te pueden dar la victoria.

En tus declaraciones muestras un compromiso total con Toronto FC. ¿Qué tienen Toronto FC y la propia ciudad de Toronto para enganchar a un jugador de Cleveland? ¿Se trata de la ambición del equipo? ¿De los aficionados?

Yo creo que es el paquete completo el que me hace sentir tanto compromiso con Toronto. Por un lado, los aficionados son increíbles y tenemos un estadio precioso en el centro de la ciudad que puede competir con cualquier otro campo de la MLS. Es maravilloso, es increíble jugar en esa atmósfera rodeado de los aficionados. Por otro lado, el equipo se está mostrando ambicioso trayendo a jugadores de muy buen nivel y la vida en Toronto también está muy bien. La gente de Toronto, los canadienses en general, son muy hospitalarios y nos tratan muy bien tanto a mí como a mi familia por lo que también disfruto de la ciudad. En definitiva, son un conjunto de muchas cosas las que me hacen sentirme unido a Toronto.

”Los aficionados son increíbles y tenemos un estadio precioso en el centro de la ciudad que puede competir con cualquier otro campo de la MLS”.

La rivalidad de Toronto FC con Montreal Impact es cada vez mayor. ¿Cómo explicarías a un aficionado al fútbol que no sigue la MLS la atmósfera que se vive en BMO Field durante esos partidos?

Yo creo que la rivalidad entre Toronto FC y Montreal es muy especial dentro de la MLS ya que gira alrededor de las ciudades. Se trata de una rivalidad que no se ha construido a partir de los equipos, la rivalidad existía antes de que los equipos comenzaran a jugar y ahora que los equipos se enfrentan frecuentemente, incluso en partidos muy importantes como la final de la Conferencia Este del año pasado, la historia entre los clubs está creciendo. Si ves los partidos, la pasión entre los aficionados es enorme. A la gente de Toronto no le gusta la gente de Montreal y eso se refleja cuando jugamos contra ellos.

A estas alturas eres casi un veterano en la MLS, ¿hay algún estadio en especial en el que disfrutes más jugando cuando viajas con el equipo?

Lo curioso de la MLS es que está en continuo crecimiento con nuevos ciudades uniéndose a la competición, con nuevos aficionados y nuevos estadios. A mí me encanta jugar en Kansas City, ese estadio (Childrens’ Mercy Park) es top, los aficionados están encima de ti y el ambiente que se genera es genial. Red Bull Arena en Nueva York es otro gran estadio en el que me gusta jugar, el césped es maravilloso y eso lo hace especial… Disfruto mucho realmente jugando en estas dos ciudades.

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Sé que te gusta mucho ver deporte en la televisión y que estudiaste español en la Universidad de Notre Dame…¿sigues la liga española? ¿hay algún equipo de las ligas europeas que te guste o contra el que te gustaría enfrentarte?

Sí, sigo otras ligas y mi equipo favorito es el Manchester United. Esa afición por el United comenzó cuando estaba en la universidad porque mi entrenador era amigo de Sir Alex Ferguson. Mi entrenador en la universidad era escocés, un portero escocés que es una leyenda en Escocia, Bobby Clark, y él siempre nos hacía ver los partidos de Manchester United para que viésemos cómo jugaban y desde entonces me convertí en un seguidor más de este equipo. Me encantaría jugar algún día en Old Trafford, sería un sueño.

Como lateral izquierdo ofensivo que eres, ¿tienes algún jugador al que sigas con atención o que te sirva de referencia o inspiración cuando estás en el campo?

Marcelo. Creo que Marcelo es un jugador increíble, me encanta verle jugar y me sirve de inspiración verle hacer cosas que yo obviamente no soy capaz de hacer. Me gusta intentar imitarle durante los partidos.

La MLS cuenta con limitaciones salariales por equipo y en Europa comienzan a escucharse voces que demandan algún tipo de control similar en las ligas europeas. ¿Consideras que la regla de la limitación salarial es algo de lo que se beneficia el espectador?

Contar con limitaciones salariales es un modo de apoyar a los equipos y permite que en la MLS un equipo esté muy mal un año y al año siguiente, sin embargo, esté arriba. Eso es algo que creo que no es en absoluto igual en las ligas europeas donde los mismos equipos son los que lideran las clasificaciones año tras año. Pero el tema de la limitación salarial es algo muy americano y que aplica a todos los deportes… Yo personalmente espero que algún día la MLS se convierta en una liga más europea y no sólo en temas como las limitaciones salariales, sino también en otros aspectos como el calendario y el número de equipos que hay en la liga e incluso en la afición que hay allí por fútbol.

Fuente imagen principal: Vaughn Ridley (Getty Images)

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